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硬科技狙击手天狼星资本沈海伦:人工智能项目如何精准捕捉

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发表于 2020-1-16 19:13:43 | 显示全部楼层 |阅读模式
如果把沈海伦的投资生涯铺开来看,所走的每一步都快人一步。
从UCL毕业仅一年,沈海伦与几位志同道合的朋友结伴进入投资圈,以天使投资人的身份重仓互联网金融、内容创业等赛道,并在半年内便实现了单个项目9倍回报,这一年是2012年,沈海伦大约是20出头的年纪。
此后的几年内,她在2013年投消费,进驻高端宠物医疗市场,早于市场2年All in消费升级赛道,又在2015年O2O大潮风起云涌之时,预判这将是个剧烈烧钱但又极可能血本无归的领域,成功避险。当所有机构都在争抢共享经济、O2O之时转而重仓人形机器人公司优必选,从而进驻AI赛道。
而今,对于人工智能的投资已是所有投资机构的标配,当多数机构在募资难的窘境之下,几欲通过变换赛道而得到LP的垂青,此时沈海伦和她的天狼星资本,已在人工智能赛道深耕4年有余,驾轻就熟。
关注全栈式解决方案,只投头部项目
沈海伦是天狼星资本的创始管理合伙人,这是一家成立于2015年的专注人工智能及硬科技赛道的投资机构,共管理着10亿元的人民币基金,由沈海伦与苏文光共同发起成立。
早在天使投资时期,沈海伦的关注点还在上述提及的消费升级、内容创业等探索互联网增量的赛道之上,当她预判互联网增量人群将逐渐放缓,便把目光锁定在人工智能之上,对于这一决策,沈海伦坦陈,“成立天狼星之时,正值股灾,我们发现中国经济人口红利逐渐消失,产业结构急需进一步升级,加上数据的大量积累、算法的成熟和算力的提升,我们预判未来5-10年将是科技创新的红利期。”
如若说早前天使投资的牛刀小试已让沈海伦在行业里锋芒初露,天狼星资本的再启程则更让人着迷——你永远不知道这位年轻的女性身上还有多少可以挖掘的能量。天狼星成立伊始,第一个项目就拿下了人形机器人头部品牌“优必选”。此前,这一项目的资方背景是:比亚迪联合创始人夏佐全、启明创投、科大讯飞等。当前,优必选早已成为AI赛道庞大的独角兽。沈海伦告诉投中网,天狼星之所以能投进去,得益于早在项目成立之初便已进行了深入沟通,但彼时的时机并不成熟。当天狼星成立,一旦有机会进驻,“再贵也要咬牙投进去,因为好的项目将来只会更贵”。
从某种程度上来看,这也体现了天狼星的投资风格——关注细分领域,关注应用场景及商业变现能力,只投头部企业。
关注人工智能领域的几年来,沈海伦也形成了自己独特的投资方法论。尽管天狼星的合伙人学术背景均是金融学,但在沈海伦看来,这并不影响其对整个行业的判断。“行内人和行外人看AI,是两个不同的逻辑,很多行外人只关注技术是否新颖,但在我们看来不管项目本身的技术路径如何,技术研发只是一个环节,最终还是要以产品的形式来呈现,项目本身还是要以企业的方式运行,要以盈利为目的,技术都要搭载到具有商业价值的应用之上。”这套逻辑也被其认为,不管应用在哪个领域,都同样适用。投资人要做的,就是在这些项目里,明辨真需求和伪需求。
不同于互联网、消费等赛道,一个大门类下成千上万个品牌竞相角逐,人工智能极其考验创始团队的专业性、底层逻辑及应用场景,在这个精密的行业里,马太效应更为明显,沈海伦看来,“可投的项目并不多”,为降低风险,天狼星采取的措施是,“选择最头部企业”。
于是,投出一个机器人项目的头部公司之后,沈海伦将目光放到了机器视觉与自然语义之上,虽说人工智能领域的投资无法绕过算法,但在她看来,单纯的算法公司变现难度较大,为保证投出的项目能够有绝对的商业盈利能力,她将目光聚焦在更具备复合意义的项目之上。“以芯片公司为例,属于硬件公司的范畴,但又需要强大的底层算法支撑,同时具备能够把芯片销售出去的能力,单一的算法公司不一定具备芯片制造能力与销售能力”,沈海伦说。
沈海伦更希望自己投资的是能成为企业家的创新型科学家,这是她投资的“第一性原理”。对此,她解释道,创新型企业家的第一个特质是顶级科学背景,在此基础之上,又要有创新精神,“我们偏好于颠覆式的科技创新,但这个领域对投资人来说,没有过往数据和经验可循, 这时投资人的独立思考就显得尤为重要。这个时候,要去看‘要素的重新组合’,即使我们找到了颠覆式创新的科技和落地场景,这个科学家能否成为企业家,还要看最重要的一点,他能不能持续创新,持续带来超额利润和估值/市值。”
也就在这一投资逻辑之下,奥比中光、云天励飞、肇观电子等一个又一个AI赛道上炙手可热的项目接连悉收囊中。而2016~2018年的这三年间,也成了天狼星快速成长发力的重要时期,完成了从入门到游刃有余的巨大转变。
押注3D视觉,重仓奥比中光
成功投资优必选使天狼星成立伊始,就站在了高起点之上。这也令沈海伦一度焦虑不堪,直到2016年进驻奥比中光,这个项目的投资被其看作“突破性进展”。
这是一家从事人工智能与3D光学感知技术研发的独角兽企业,亦是迄今为止除苹果以外,全球唯一可提供手机端结构光人脸识别技术的企业。
沈海伦初次知晓奥比中光是其在优必选一款大型商用机器人上的应用,自打2012年结识天狼星创始人周剑,就从未间断过与其的沟通,也正因于此,天狼星才得以在恰当的时机投资优必选,并知晓其几乎每一款产品的最新进展。一次,当就奥比中光的3D摄像头在优必选一款机器人上的具体应用与周剑探讨时,周剑给出了对奥比中观产品的正面评价,“在这个部件上,没有别家可以选择”,沈海伦便开始格外关注奥比中光。
磕下奥比中光并不容易,尽管其产品获得了周剑的绝对性肯定,并经共同投资人引荐得以与奥比中光创始人黄源浩结识——这是一位国家“千人计划”特聘专家,并在激光测量、3D视觉、人工智能领域具备国际地位,但若想进行资本进驻,依然横亘了几座大山。
首先,沈海伦并不否认,文科出身的她一开始对于视觉与芯片并没有多少知识储备,为更深刻理解奥比中光及该领域内的其他项目,她转变思路,将90%的精力都用于对业内顶尖人才的寻找,通过不断的交流与探讨与之建立长线的彼此互信的关系,从中建立对所关注领域的认知。
其次,彼时的奥比中光正在进行结构光人脸识别技术的研发,当时还未能有任何一个厂商研发出切实可用且价格适当的产品。基于对产品是否能够落地的考量,沈海伦开始往上下游的应用商处找寻答案,但几乎所有的厂商都对奥比中光的研发能力及可否应用提出了质疑。对该项目的尽调一度陷入僵局。
经过深刻的思维挣扎,沈海伦最终还是决定坚持自己的判断。“在一个领先于全球的产品诞生之前,质疑也是正常的事,因为没人知道做出来会是什么样。我只需按照技术发展的逻辑去判断,传统平面视觉识别已经遇到了难以克服的瓶颈,奥比中光正在做的芯片模组恰能解决这些难题。此外,黄源浩及其团队相当稳定,有国际一流的研发水准,产品的价格又在合理的范畴之内。”
能否押注一个项目,需要思考的并不止是这些,沈海伦还进行了更为重要的三点思考,“第一,能否找到需求比你还迫切的场景和大客户;第二,如何找到应用场景的持续创新;第三,是否能够不断迭代技术,以满足或创造新的需求。通过这三点的具体分析,我们认为,奥比中光的创始人每一步走的都很清晰,上市之路并不遥远”,当排除一系列质疑之后,这时要考虑的就是奥比中光能否接受天狼星的投资了。
成立伊始,奥比中光就曾获得深圳创业计划4000万元的政府资助资金,并曾获得弘德投资、赛富、联发科等资方两轮注资,“奥比从来都不缺钱,融资只是为了长线布局,与天狼星同期,蚂蚁金服、松禾资本等资方都在盯着”,但在一年不间断的学习与沟通,黄源浩对沈海伦直言,“你已经比很多业内人士更能看透这个行业的本质了”,并最终为天狼星释放了投资窗口。
注资至今,奥比中光已不仅是全球首款3D刷脸安卓手机的供应商,更获得了蚂蚁金服的注资并展开了全面的战略合作,为支付宝全球线下支付提供高精度且快捷的3D刷脸支付设备,公司实现了火箭一样的飞跃发展。沈海伦对投中网直言,“如无意外,这将会是天狼星持有时间最久的一个项目”。
“没有我磕不下来的项目”
奥比中光之后,沈海伦愈发敏锐,其后一个又一个优质项目投出,天狼星资本的行业头部项目聚集效应愈发明显。
“会有比较遗憾错过的项目么?”当投中网向沈海伦抛出这一问题,“没有我磕不下来的项目”,沈海伦坚定笑答。相较知名度更高的大型投资机构,沈海伦更愿称天狼星是一支小而美的基金,成立4年来,“早先每一个项目的获取都非常艰辛”,但也总能达到预想中的结果。也正因在创投圈里一向保持的低调态势,天狼星的运作也更为灵活,没有太多历史包袱。
“学霸、值得信赖、谦卑又自信”,是沈海伦身边的同事给她的评价,“她总有一种魔力,让人觉得值得信任”。这种信任并非凭空长出,金融创业,一切从0做起,沈海伦比行业内大多数人都更拼命,募资、找寻项目、行业研究、项目尽调、基金风控、投后管理……长久的磨砺,沈海伦几乎成了全能性人才,一年中大部分的时间都在出差,“行程一周能飞四五个城市,每天只睡五六个小时”,即便如此,沈海伦依然能保持充沛的精力,和每位同事沟通问题都有条不紊,“异常高效”,天狼星资本合伙人刘旸对投中网评价道。
“值得信任”,不止是同事对沈海伦的评价,在天狼星的被投项目里,多数在投资之前的长线沟通中,沈海伦都能与创业者保持良好的友谊,以至于所有被投企业的管理者,在重大决策面前都会找沈海伦“友情商议”,也正因于此,投过天狼星的被投企业,沈海伦总能窥见“更大的世界”。
沈海伦并不避讳自己曾是个“聪明的学生”,出生于山西,课业压力之大在全国排在前几位,为了能够完成课业,她可以在一宿背完一本书,并顺利通过考试,还能拿到奖学金,打小练就的惊人的记忆力在日后跨赛道投资中使她受益颇深。
沈海伦主张投资项目要看准回报,关注头部项目可规避风险,在合适的时机先退出部分本金增加资金的流动性。迄今为止,天狼星已经拿出了在管的多期基金IRR均高于40%,部分已退出基金两年回报超两倍的成绩。
随着科创板的推出与未来创业板改革所带来的时代机遇,手握多支硬科技头部企业的天狼星资本,将在未来两年迎来大批上市退出的机会。
沈海伦判断,中国的信息化程度是全球最高的,而且正在不断拉大与跟随者的距离,这为硬科技的蓬勃发展带来了丰富的应用场景,科技企业在未来五到十年仍将会是中国经济增长的核心动力,天狼星仍将保持在硬科技领域的持续发掘,投出更多优质项目。

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